«Mes nerfs vont vite»: le chemin difficile vers la publication de Grapes of Wrath | Livres – ecrire un livre chapitre

En mars 1938, peu de temps avant de commencer à travailler sur The Grapes of Wrath, John Steinbeck a écrit à son agent Elizabeth Otis pour refuser une commission d’écriture sur les travailleurs migrants.

«La souffrance est trop grande pour que je puisse en profiter… c'est la chose la plus déchirante au monde» il a écrit. «Je me casse chaque fois que je sors parce que l’argument selon lequel une personne ne peut vraiment rien faire ne semble pas s’appliquer lorsque vous venez avec un groupe d’enfants affamés et que vous avez un peu d’argent. De toute façon, je ne peux pas le rationaliser. Donc, ne me donnez pas un travail pour une nappe. "

Puis vint la fameuse phrase: "Je veux mettre une étiquette de honte sur les bâtards avides qui sont responsables de cela."

Il n’est pas inutile d’éviter l’ironie selon laquelle The Grapes of Wrath ferait de Steinbeck l’un des écrivains les plus riches du monde. Mais il n’ya aucune raison de douter de sa sincérité. Au lieu d'écrire pour une nappe, écrivit-il pour lui-même, se mettant au travail au début de l’été de 1938, se donnant un délai de 100 jours pour écrire le roman qui fournirait cette étiquette de honte. Il écrivait dans un grand livre au rythme de 10 000 mots par semaine. Il a dit à un ami qu'il n'avait jamais travaillé aussi dur et qu'il avait l'intention de déchirer les nerfs de son lecteur.

Il a également déchiqueté le sien. «Ce doit être un bon livre, il le faut tout simplement. Je n'ai pas le choix, " il s'est confié dans le journal qu'il a tenu en écrivant. «Pour la première fois, je travaille sur un vrai livre qui n’est pas limité… Cela demandera chaque expérience, pensée et sentiment que je possède.»

Les entrées sont devenues de plus en plus lourdes. "J'espère ne pas me diriger vers une dépression nerveuse", a-t-il écrit. Et ensuite: «Mes nerfs vont vite… J'aimerais pouvoir aller dans une chambre meublée dans un endroit où je ne connais personne et disparaître un moment. Je le souhaite. »Et ensuite:« Je crains que ce livre ne se défasse. Si c'est le cas, moi aussi. "

Le 26 octobre 1938, il écrivait: «Je suis tellement pris de vertige que je vois à peine la page.» Heureusement, plus tard dans la journée, il a ajouté: «Terminé… et j’espère bien que c’est bon.»

Cet effort furieux est depuis passé dans la légende; notamment parce que l’urgence que Steinbeck consacre à son art est si clairement reproduite dans la sincérité et la passion de The Grapes of Wrath. Mais comme beaucoup de légendes, cela ne dit pas toute la vérité: Steinbeck a renforcé son élan de créativité avec une période de montage minutieux et plus calme. Et même si le livre avait été écrit avec une fureur rapide, il avait eu une longue genèse.

Comme le laisse entendre cette lettre à son agent, Steinbeck était au courant des souffrances des travailleurs migrants depuis des années. En 1936, il écrivit un roman moins célèbre appelé En bataille douteuse, inspiré par les grèves agricoles en Californie qui se déroulent depuis 1933. Sa ville natale, Salinas, héberge également un camp de travailleurs dans les champs voisins. En septembre 1936, une bataille acharnée éclata entre les ouvriers et comme le décrit Melvyn Bragg, «Les forces de l’agroalimentaire (renforcées par 250 légionnaires proto-fascistes américains et 2 000 justiciers locaux)».

Cet événement, à son tour, a aidé Steinbeck à remporter la commission pour écrire une série d'articles pour le San Francisco News intitulée Les gitans de la récolte – et l'a donc pris encore plus profondément dans ce monde. Il a visité Camp de mauvaises herbes, qui a finalement figuré dans The Grapes of Wrath. En plus de parler aux gens là-bas, il était le directeur du camp, Tom Collins, a fourni des matériaux de recherche vitaux. Bon nombre de ces documents ont été créés sur mesure pour un romancier, après avoir été remis à Collins par Sanora Babb, qui préparait son propre livre sur les migrants. (Dans une torsion cruelle, Le livre de Babb a été retiré de la publication car son éditeur craignait qu’il n’obtienne aucune attention après le succès de The Grapes of Wrath.)

Dans le premier article du San Francisco News, Steinbeck décrit le sort tragique des familles qui fuient le Dust Bowl, qui «arrivent en Californie après avoir épuisé toutes les ressources pour y arriver, même pour la vente de pauvres couvertures, ustensiles et outils le moyen d'acheter de l'essence. Ils arrivent égarés, battus et généralement dans un état de semi-famine, avec une seule nécessité à affronter immédiatement: trouver du travail à n'importe quel salaire pour que la famille puisse manger.

Il a décrit les personnes qui avaient perdu leur maison, leurs moyens de subsistance, leur sens de la valeur. «La dignité a disparu», a-t-il écrit, «et l'esprit s'est transformé en une colère sombre avant de mourir.» Il s'est adressé à des personnes qui avaient perdu des êtres chers et à des femmes dont les enfants étaient morts faute de pouvoir produire le lait pour les nourrir. . Un passage décrit un enfant en bas âge, le ventre gonflé de malnutrition, assailli par des mouches qui «cherchent à atteindre le mucus dans le coin des yeux. Cet enfant semble avoir les réactions d'un bébé beaucoup plus jeune. La première année, il a eu un peu de lait, mais il n'en a plus eu depuis. Il mourra dans très peu de temps.

Dans les articles de The Harvest Gypsies, Steinbeck écrivait dans un journal direct et factuel. Vous pouvez presque le sentir se retenir; Il aurait été surprenant que Steinbeck n’ait pas poursuivi sa frénésie d’écrits. Mais nous avons toujours de la chance, même s'il a été déçu au départ. Peu de temps après l’écriture, Steinbeck a déclaré: «Ce n’est pas le meilleur livre que j’avais espéré. C’est un livre banal. »Un an plus tard, il remporte le prix Pulitzer. Quatre-vingts ans plus tard, il s’est vendu à plus de 14 millions d’exemplaires.

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