Malcolm Gladwell: «J’essaie simplement d’amener les gens à prendre au sérieux la psychologie» | Livres – ecrire un livre

jen la chair, Malcolm Gladwell est exactement ce que je l’imaginais: engageant, poli, incroyablement cérébral et extrêmement sûr de lui-même, de telle sorte que les surdoués sont souvent doués. A 55 ans, il y a encore quelque chose d'adolescent sportif, bien que légèrement gawky, qui le concerne; son jean et son sweat à capuche léger accentuent sa taille et sa finesse. La signature afro a été quelque peu apprivoisée et, au contraire, le fait paraître encore plus jeune. Il n'est pas très bavard et on sent que chaque heure de sa journée de travail est orientée vers une efficacité maximale.

Le nouveau livre de Gladwell s’appelle Parler à des étrangers et, nous voici, deux étrangers discutant autour d'un thé dans un hôtel à la mode de Covent Garden au sujet des difficultés qui peuvent parfois surgir lorsque, comme il le dit, «nous sommes jetés en contact avec des personnes dont les postulats, les perspectives et les antécédents sont différents de ceux de notre société. posséder". Comme les précédents best-sellers qui ont fait sa renommée – Le point de bascule (2000), Cligner (2005), Les valeurs aberrantes (2008) – Parler à des étrangers est essentiellement une exploration du comportement humain qui remet également en question une grande partie de la sagesse reçue concernant ce comportement et ses motivations. Contrairement à eux, cependant, il lui manque une idée unique, iconoclaste et définissant le zeitgeist, mais errent au loin pour illustrer les problèmes individuels et collectifs, personnels et idéologiques qui animent nos interactions avec les autres dans notre culture mondialisée mais de plus en plus atomisée. «Tout élément qui perturbe l'équilibre entre deux étrangers, qu'il s'agisse d'alcool, de pouvoir ou de lieu, devient problématique», me dit-il. "Le livre parle vraiment de ces influences perturbatrices."

Ses sujets vont des échecs spectaculaires du FBI en matière de détection d'espions au milieu de lui à la crédulité et à la cupidité des investisseurs qui ont perdu de grandes fortunes en confiant leur argent au fraudeur. Bernard Madoff. En cours de route, il démolit le dossier des autorités italiennes contre Amanda Knox, l’étudiante américaine accusée d’avoir assassiné sa colocataire, Meredith Kercher, à Pérouse en 2007, et à partir de recherches récentes sur le concept selon lequel les crimes sont intrinsèquement liés aux lieux où ils se produisent, il suggère de nouvelles façons de lutter contre la prévention du crime. Il utilise même les mêmes recherches pour insister sur le fait que la poétesse, Sylvia Plath, ne se serait peut-être pas tuée si elle n'avait pas vécu dans une maison avec une cuisinière à gaz. Jusqu'ici, donc Gladwellien.

Pour ses fans, qui sont légion, il s’agit d’un territoire familier: une vision iconoclaste des grands sujets que nous pensons connaître et des sujets encore plus grands et dont la complexité est telle que nous avons besoin de quelqu'un pour les expliquer en notre nom. S'il existe un seul concept dans le mélange, c'est la théorie de la vérité par défaut, un concept formulé par l'académicien américain Timothy Levine, spécialisé dans la tromperie. En termes simples, il indique que notre réaction fondamentale à la réception de toute nouvelle information est de le croire. Il me semble que ceci peut aider à expliquer l’état dans lequel nous nous trouvons, depuis la politique post-vérité jusqu’à la prolifération des théories du complot. C'est cependant beaucoup plus complexe que cela.

Bien que notre instinct de passer à la vérité nous laisse ouverts à la tromperie et facilite la fraude à grande échelle, il sous-tend également presque toutes nos interactions initiales avec les autres et, en tant que tel, permet aux amitiés de se former, des relations de commencer et des transactions à traiter. «En fin de compte, la société civile ne peut tout simplement pas fonctionner sans passer par la vérité», a déclaré Gladwell. «Je ne peux pas parler avec vous, par exemple, si je soumets chaque déclaration qui sort de votre bouche à un examen critique avant de l’accepter comme étant vraie. La conversation ne peut pas continuer sans défaut à la vérité. "

C’est du pur Gladwell – bien que, comme le soulignent presque certainement ses critiques, il s’agisse en fait du pur Levine. Une partie du génie de Gladwell – et de son succès – consiste à rendre les théories complexes et les recherches statistiques obstinées des universitaires accessibles à un public de masse en illustrant souvent leur efficacité de manière anecdotique. C'est un vulgarisateur sans vergogne dont le grand projet, me dit-il, est «d'amener les gens à prendre au sérieux la psychologie humaine et à respecter la complexité du comportement et des motivations humaines».





Gladwell à Times Square en 2000, année de publication de son premier livre, le best-seller The Tipping Point.



Gladwell à Times Square en 2000, année de publication de son premier livre, le best-seller The Tipping Point. Photographie: Ted Thai / Images de la vie dans le temps / Getty Images

Gladwell est né dans le Hampshire, mais a grandi dans la ville d'Elmira, en Ontario, à majorité mennonite, où son père anglais était professeur de mathématiques et sa mère, née en Jamaïque, comme psychothérapeute pour enfants. Son iconoclasme a commencé à 15 ans lorsqu'il a co-édité un pamplet de droite influencé par les écrits du commentateur conservateur William F Buckley. En 2016, Gladwell a déclaré l'avoir fait pour contrer la «domination de la gauche canadienne». On sent que son conservatisme juvénile et son éducation religieuse informent encore son écriture, qui peut parfois avoir un ton presque prêché.

En 1987, il a décroché un emploi à la Washington Post où, dit-il plus tard, il lui a fallu 10 ans pour passer d'un "cas du panier" à "un expert" – l'expérience inspirant la désormais célèbre théorie du succès "10 000 heures de pratique" qui sous-tendait Les valeurs aberrantes. Ayant ensuite affiné son style à la New yorkais, Gladwell s'est fait un nom avec Le point de bascule en 2000, écrasant la conscience publique avec un livre appliquant les principes de l'épidémiologie à la criminalité. Il annonçait l’arrivée d’un nouveau type de penseurs millénaires, sensible à l’orientation informationnelle du XXIe siècle, cérébrale mais non sans défense, hérétique mais pas radicale, son style parfois pédagogique étrangement rassurant à une époque où l’assurance était courte. la fourniture.

Les cinq livres qu'il a publiés jusqu'ici ont tous été des best-sellers mondiaux, et il a engendré un genre qui pourrait s'appeler le populisme cérébral. Il comprend des best-sellers inattendus tels que Steven Levitt’s Freakonomics et Daniel Kahneman’s Penser, rapide et lent. Gladwell, cependant, est incontestablement l’un des surfeurs zeitgeist les plus influents du XXIe siècle, et gère même avec Les valeurs aberrantes de construire une théorie qui définisse son propre statut révolutionnaire en tant que fournisseur d'idées superprécis. La recherche et l'écriture semblent occuper une grande partie de sa vie éveillée: il vit seul dans un appartement du centre-ville de New York. Son ami, Bruce Headlam, a déclaré: «Il a fréquenté beaucoup de femmes… Mais il a du travail à faire.» Son succès est tel qu’il peut commander 45 000 $ pour un seul discours d’entreprise. Il a attiré l’attaque en 2011 lors de trois entretiens avec Bank of America, après avoir exprimé son soutien à Occupy Wall Street.

Son approche de vulgarisation n’a pas séduit Gladwell auprès de ses pairs. Steven Pinker, son précurseur le plus évident dans le boom de la publication scientifique scientifique dans les années 1990, le décrit comme «un génie mineur qui démontre sans le vouloir les dangers du raisonnement statistique». Dans un takedown prolongé dans le Nouvelle république, le penseur anglais John Gray a décrit l’approche de Gladwell comme "un mélange de moralisme et de scientisme" et ses livres d’ "analgésiques pour ceux qui cherchent un soulagement temporaire à une anxiété durable". Je demande à Gladwell s'il y a effectivement un élément d'auto-assistance dans son écriture. Il semble ne pas être préoccupé par la suggestion. "Je ne prends pas cela pour une critique du tout", dit-il. "Cela a toujours été un élément, dans la mesure où les livres se veulent instructifs, invitent le lecteur à réfléchir." Il n'est pas non plus préoccupé par la réaction mitigée de son livre de 2013, David et Goliath, un examen du rôle de l'opprimé que beaucoup de critiques ont trouvé simpliste. "Je ne veux pas toujours penser que je peux convaincre", dit-il. “Très peu de gens vont lire Parler à des étrangers, par exemple, et d’accord avec tous les arguments qu’il contient. Ce n'est pas le propos. Le but est de les aider à réfléchir ou à réfléchir de manière nouvelle à la manière dont ils se comportent et à ceux de leur société. C’est le meilleur type d’auto-assistance, ce n’est pas une prescription pour améliorer votre vie, c’est une invite. "

Cependant, ce qui me frappe le plus chez Gladwell, c’est l’esprit résolument apolitique de sa pensée. Cela peut être une réaction à son flirt juvénile avec le conservatisme ou une version plus mesurée du même. Quand je lui demande s’il fait tout ce qui est en son pouvoir pour ne pas être perçu comme un écrivain politique, il répond sèchement: «Je ne suis pas un écrivain politique, non.» C’était donc une décision consciente dès le début? «D'une certaine manière, oui. J'ai l'impression qu'il y a beaucoup de gens qui écrivent beaucoup plus habilement que moi sur la politique. »

Néanmoins, dis-je, vos écrits pourraient bien inciter les gens à modifier leurs attitudes et leurs points de vue, même leurs comportements. Dans certains cas, cela précipiterait sûrement un changement de conscience politique. «Vraiment?» Dit-il, l'air légèrement alarmé. "Si tel était le cas, ce ne serait pas un changement idéologique. Par exemple, il n'y a rien dans ce livre qui soit distinctement libéral ou conservateur, de gauche ou de droite. Il existe en dehors de cela, à dessein. Je ne veux pas que ce livre soit perçu comme appartenant à un groupe politique ou à un autre. En fait, une grande partie de ce que je fais est fonction de mon apolitisme. Parce que je ne cherche pas de réponses politiques, je suis obligé de chercher ailleurs. De plus, je ne trouve pas que les motivations politiques des gens soient aussi définitives ou aussi intéressantes. "





La mort de Sandra Bland est devenue un sujet politique brûlant, mais Gladwell ignore le contexte racial de sa mort.



La mort de Sandra Bland est devenue un sujet politique brûlant, mais Gladwell ignore le contexte racial de sa mort. Photographie: Christian K. Lee / AP

Parler à des étrangers commence et se termine par un exemple du problème des étrangers in extremis: le cas de Sandra Bland, une jeune femme noire qui, en juillet 2015, s'est suicidée par la police trois jours après son arrestation, à la suite d'une dispute avec un policier texan, Brian Encinia, qui a arrêté sa voiture pour une infraction mineure au code de la route. Ce qui est intéressant dans l’analyse de l’affaire par Gladwell, c’est qu’il en retire l’élément racial, se concentrant plutôt sur l’idéologie rigide de la gestion des forces de l’ordre américaines contemporaines qui encourageait l’observance de Encinia – il était considéré comme un agent de police exemplaire. «Le problème avec la définition de la race, ce n’est pas qu’elle soit inexacte, c’est absolument efficace», déclare Gladwell lorsque je soulève la question. «À la minute où vous relancez la course, vous faites dérailler la conversation et il devient possible de rejeter la discussion. toute cette histoire comme une histoire sur un flic raciste. Maintenant, il est peut-être un policier raciste, mais ce n’est pas le problème, c’est que le système aux meilleures intentions l’a mis en place d’une certaine manière. »

On ne peut cependant s'empêcher de se demander si Encinia aurait réagi de la même manière qu'une femme blanche nerveuse? «C’est une question intéressante. La chose est, cependant, il arrête tout le monde. Il a arrêté huit personnes le même jour dans une région du Texas fortement blanche. Maintenant, son attitude envers Sandra Bland était-elle légèrement plus punitive parce qu'elle était une femme, plus jeune, d'origine étrangère et noire? Je pense que c'est probablement correct. Je n'ai aucun moyen de savoir, mais j'imagine qu'il aurait peut-être été plus lent à se fâcher avec quelqu'un qu'il considérait comme familier. "

Y a-t-il un risque qu'en ignorant totalement la race, vous ignoriez le contexte politique et social dans lequel s'est déroulée cette rencontre? «Mon argument est que, parce que la race est si importante maintenant, lorsque vous la soulevez, vous éloignez d'autres considérations. Ce que je dis ici, c’est de commencer la conversation en considérant les politiques simples qui ont conduit à ce désastre. Et les processus humains fondamentaux qui ont conduit à cette catastrophe. Et si nous voulons parler du racisme plus tard, bien sûr. "

C’est ce type de sélectivité qui rend en partie l’approche de Gladwell si novatrice et provocante, mais ses détracteurs insistent également pour que ses conclusions soient si discutables. Son écriture semble souvent toucher, mais pas complètement interroger, le mécontentement urgent de nos temps agités. Cela soulève également la question: sa détermination à être apolitique est-elle en soi une position politique? Cela ferait un bon sujet pour un examen Gladwellien.

Talking to Strangers est publié par Penguin. Pour commander une copie, allez à guardianbookshop.com ou appelez le 0330 333 6846. UK gratuit p & p plus de £ 15, les commandes en ligne seulement. Commandes téléphoniques minimum de £ 1.99

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