Les ingénieurs établissent les normes | Nouvelles du MIT – ecrire un livre sur quoi

Cela pourrait ne pas sembler conséquent maintenant, mais en 1863, Scientifique américain Une question technologique urgente: la standardisation des filets de vis dans les ateliers d'usinage américains. Étant donné les filetages de taille standard – les arêtes entourant les vis et les boulons – les vis manquantes des machines pourraient être remplacées par du matériel de n'importe quel fabricant. Mais sans norme, la réparation des équipements industriels serait plus difficile, voire impossible.

De plus, la Grande-Bretagne avait commencé à normaliser la taille des filets de vis, alors pourquoi les États-Unis ne le pourraient-ils pas? Après une campagne énergique menée par un ingénieur en mécanique du nom de William Sellers, l’US Navy et le Pennsylvania Railroad se sont lancés dans l’idée, contribuant grandement à l’application de la normalisation.

Pourquoi est-ce important? La seconde moitié des années 1800 était une période d'expansion industrielle sans précédent. Mais les produits et les outils de l'époque n'étaient pas nécessairement uniformes. Les rendre compatibles a servi d’accélérateur à l’industrialisation. La standardisation des filets de vis a été un moment clé de ce processus – ainsi que de nouvelles normes pour les chaudières à vapeur (qui avaient l’habitude de faire exploser) et pour les rails en acier utilisés dans les voies de chemin de fer.

De plus, ce qui est valable pour le matériel du XIXe siècle vaut pour des centaines de choses utilisées dans la vie quotidienne. Des langages logiciels aux batteries, des lignes de transmission aux centrales électriques, en passant par le ciment, etc., la normalisation contribue toujours à alimenter la croissance économique.

«Tout ce qui nous entoure est plein de normes», déclare JoAnne Yates, professeure émérite de Sloan en gestion au MIT. "Aucun de nous ne pourrait fonctionner sans normes."

Mais comment tout cela est-il arrivé? On pourrait s’attendre à ce que les traités conclus par les gouvernements soient essentiels à l’existence de normes mondiales. M. Yates note toutefois que les normes industrielles sont toujours volontaires et ont la même source: les ingénieurs. Ou, plus précisément, les organismes de normalisation non gouvernementaux, dominés par des ingénieurs, qui s'emploient à uniformiser la technologie à travers les frontières.

"A un bout du continuum, il y a la réglementation gouvernementale et à l'autre, les forces du marché, et entre les deux une infrastructure invisible d'organisations qui nous aide à établir des normes volontaires sans lesquelles nous ne pourrions pas fonctionner", déclare Yates.

Yates est maintenant le co-auteur d'une nouvelle histoire qui rend le rôle d'ingénieur dans l'établissement de normes plus visible que jamais. Le livre "Règles d'ingénierie: Normes globales depuis 1880" est publié cette semaine par Johns Hopkins University Press. Il est co-écrit par Yates, qui enseigne à la MIT Sloan School of Management, et par Craig N. Murphy, professeur de relations internationales Betty Freyhof Johnson’44 au Wellesley College.

Projet de recherche commun

Il se trouve que Murphy est aussi le mari de Yates – et, pour la première fois, ils ont collaboré à un projet de recherche.

"C’est un politologue et un historien du monde des affaires, mais nous avions dit tout au long de notre carrière:" Un jour, nous devrions écrire un livre ensemble ", explique Yates. Quand le sujet leur a échappé, l'évolution des normes «nous a immédiatement séduit», ajoute-t-elle. «Du point de vue de Craig, il étudie la gouvernance mondiale, qui inclut également des institutions non gouvernementales comme celle-ci. Je considérais cela comme important en raison de la manière dont les entreprises y jouent un rôle. »

Selon Yates et Murphy, trois «vagues» historiques distinctes de normalisation technologique ont eu lieu. La première phase industrielle, celle de la fin du 19e siècle et du début du 20e siècle, a été stimulée par la professionnalisation de l'ingénierie. Ces ingénieurs essayaient d'imposer un ordre à un monde beaucoup moins organisé que le nôtre: bien que la Constitution américaine confère au Congrès le pouvoir d'établir des normes, un Bureau national des normes américain n'a été créé qu'en 1901, alors qu'il existait encore 25 unités de base différentes. – tels que "tiges" – utilisés dans le pays.

Une grande partie de cette normalisation industrielle s'est produite pays par pays. Mais au début du 20e siècle, les ingénieurs intensifièrent leurs efforts pour rendre les normes internationales – et certains, comme l’ingénieur britannique Charles le Maistre, figure clé du livre, aspiraient beaucoup aux normes mondiales.

«Les évangélistes de la technologie, comme le Maistre, ont parlé de l’importance de la normalisation et de la manière dont les normes techniques devaient transcender la politique et les frontières nationales», a déclaré Yates, ajoutant que beaucoup avaient «une ferveur semblable à un mouvement social, estimant contribuer à la société». le bien commun. Ils pensaient même que cela créerait la paix dans le monde.

Ce n’est pas le cas. Reste que l'élan créé par Le Maistre pour les normes a été transmis à l'après-seconde guerre mondiale, deuxième vague détaillée dans le livre. Yates note que cette nouvelle phase est illustrée par la création du conteneur d'expédition normalisé, qui a grandement simplifié le commerce mondial en termes de logistique et d'efficacité.

«Cette deuxième vague visait uniquement à intégrer le marché mondial», déclare Yates.

La troisième et dernière vague de normalisation, comme le voient Yates et Murphy, est centrée sur la technologie de l'information. Les ingénieurs ont de nouveau travaillé dur pour développer des normes globales.

Dans une certaine mesure, c'est une histoire du MIT; Tim Berners-Lee, inventeur du World Wide Web, s’est rendu au MIT pour établir un consortium mondial de normalisation pour le Web, le W3C, fondé en 1994 avec le soutien de l’Institut. De manière plus générale, notent Yates et Murphy, cette période est marquée par les efforts visant à accélérer le processus de normalisation, «pour répondre à un rythme de changement technologique plus rapide» dans le monde.

Établir une norme historique

Curieusement, comme l'indiquent Yates et Murphy, de nombreux efforts de normalisation des technologies ont obligé les entreprises et les chefs d'entreprise à laisser de côté leurs intérêts à court terme au profit d'un bien à long terme, qu'il s'agisse d'une entreprise, d'un secteur d'activité ou de la société en général.

"Vous ne pouvez pas expliquer le monde des normes entièrement par l'économie", dit Yates. "Et vous ne pouvez pas expliquer le monde des normes entièrement par le pouvoir."

D'autres chercheurs considèrent le livre comme une contribution importante à l'histoire des entreprises et à la mondialisation. Yates et Murphy "démontrent l'impact crucial de la normalisation privée et informelle sur notre vie quotidienne", selon Thomas G. Weiss, professeur de relations internationales et de gouvernance mondiale au Graduate Center de la City University de New York. Weiss appelle le livre «une lecture essentielle pour tous ceux qui souhaitent comprendre les changements majeurs de l'économie mondiale».

Pour sa part, Yates espère que les lecteurs réfléchiront, entre autres, à l’idéalisme et à l’énergie des ingénieurs qui considéraient les normes internationales comme une cause plus importante.

«Il s’agit d’une histoire dans laquelle des ingénieurs pensent qu’ils pourraient apporter quelque chose de bon pour le monde, puis mettent en place les organisations nécessaires.» Fait remarquer Yates. "La normalisation n’a pas créé la paix dans le monde, mais c’est bon pour le monde."

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