Le vrai crime qui aurait pu être le prochain livre de Lee – Salisbury Post – ecrire un livre mode d’emploi

«Furious Hours: Fraude au meurtre et dernier procès de Harper Lee» de Casey Cep.Alfred A. Knopf. New York. 2019. 314 p.

Par Deirdre Parker Smith

deirdre.smith@salisburypost.com

«Furious Hours» est un reportage passionnant sur une série de meurtres en Alabama, l'insaisissable Harper Lee et ses tentatives pour écrire un véritable livre de crime, à l'instar de son cher ami Truman Capote avec «In Cold Blood».

Mais le livre n’a jamais été écrit, étant donné que l’auteur de l’information, Casey Cep, a pu se détacher de la vie d’un écrivain très privé.

La première partie du livre de Cep est un vrai crime qui concerne toute une ville d’Alabama qui croit au vaudou. Le milieu décrit la carrière de l'avocat Tom Radney, un démocrate du grand sud et l'homme qui a défendu le meurtrier présumé et son meurtrier.

La dernière partie explore les reportages, la collecte d’informations, les recherches et les efforts de Lee pour trouver le protagoniste qui l’a menée à travers l’histoire.

Son problème – elle avait des tonnes de rumeurs, de spéculations et de théories. Les faits étaient peu nombreux. Elle avait aidé Capote à faire des recherches dans son livre et savait qu'il avait pris de grandes libertés – inventer des choses lorsque les faits n’étaient pas si intéressants. Elle ne prendra pas cette approche.

Cep ouvre le livre avec le barrage de la rivière Tallapoosa. Le révérend Willie Maxwell, prédicateur noir à Alexander City, Alabama, est né au milieu de ce projet. En 1943, à 18 ans, il est enrôlé dans l'armée, mais ne quitte jamais les États-Unis.

Il épouse jeune et sa femme et lui travaillent au départ comme métayers. Il travaille ensuite dans une usine et dans l'industrie du bois à pâte, prêchant ici et là le dimanche. Il est connu pour sa brièveté mais son grand intérêt pour l’évangélisation.

C’est après un séjour tardif à Auburn, en Alaska, que sa première épouse, Mary Lou, est retrouvée morte dans sa voiture, juste à côté de la route qui les sépare de leur domicile. Avant d'appeler la police, il appelle sa mère, sa soeur et sa voisine. Mary Lou est retrouvée étranglée, présente des ecchymoses et des coupures sur tout le corps, des tâches de sang sur sa robe. L'autopsie détermine qu'elle a été battue à mort après une tentative infructueuse de l'étrangler.

Le voisin des Maxwell, Dorcas Anderson, a eu un témoignage accablant selon lequel remis en question l’alibi de Maxwell. L’enquête a révélé qu’il était endetté et avait plusieurs «amies» dans la région, ainsi que de nombreuses polices d’assurance pour sa défunte épouse. Son procès se termine par un acquittement après le changement de témoignage de Dorcas.

Cep présente une discussion fascinante sur les débuts de l'assurance de personnes. Vous pouvez acheter une police avec un coupon d'un magazine pour seulement 10 cents. Il n'y avait pas de règles. Vous pouvez acheter une police sur la vie de votre voisin d'à côté et encaisser quand il est décédé, sans que le voisin n'en soit jamais au courant.

Le mari de Dorcas Anderson décède peu de temps après Mary Lou Maxwell. La révérende épouse Dorcas et elle meurt aussi dans sa voiture sur une route proche de la maison. Les personnes qui comptent comptent jusqu'à trois morts suspectes liées à Maxwell.

Ensuite, son frère et son neveu meurent le long de la route près de la maison de Maxwell. Son frère, alcoolique, serait décédé de causes naturelles. Son neveu est retrouvé mort dans sa voiture, aucune cause de la mort n'a jamais été déterminée.

Étonnamment, Maxwell se marie une troisième fois et accueille la belle-fille de sa femme chez eux.

À l'heure actuelle, les histoires tournent autour du révérend. Il ne peut plus prêcher nulle part dans le comté. Les gens ont peur qu’il les regarde et qu’ils meurent. Les histoires de Maxwell étudiant le vaudou à la Nouvelle-Orléans font le tour, et des rumeurs de rituels vaudous circulent chez lui.

Maxwell affirme que sa première femme a été assassinée à sa place – qu'il était la victime visée, mais ne pourrait jamais décrire qui voulait sa mort. Cep écrit: «En ce qui concerne les autres morts, il s'est senti mis à l’épreuve par une force terrible, peut-être humaine, peut-être pas:« un ennemi ou un autre traînant pour me gêner, glissant quelque part où je ne l’ai pas vu, mais demande au Seigneur de voir et il verra.

Ce que Maxwell voit, c’est la poursuite des paiements des polices d’assurance qu’il a contractées pour chacun des membres de sa famille décédés avec suspicion. Quelques entreprises ont hésité, mais Radney, l’avocat de Maxwell, se défend. Le révérend continue de gagner de l'argent grâce à la mort.

Lorsque la belle-fille de sa troisième épouse, Shirley Ann, est retrouvée morte sous la voiture du révérend, dans un champ situé à un kilomètre de la maison où l'application de la loi locale, le bureau d'enquête de l'Alabama, même l'avocat de longue date de Maxwell, sont certains que le révérend est sur tuerie avec des récompenses.

Lors des funérailles de Shirley Ann, un homme du nom de Robert Burns s’occupe du problème, tirant sur le révérend à la tête trois fois devant 300 témoins.

Radney perd un client et gagne un autre, avec un procès qui prétend que Burns était temporairement fou quand il a appuyé sur la gâchette.

Cep explore ensuite la vie du démocrate sudiste Radney, sa défense des clients noirs, sa course aux élections politiques et sa grande personnalité. Radney essayait de passer de l'état bleu à un moment où le rouge se répandait comme du sang sur l'Alabama. Wallace était gouverneur, vomissant des propos ségrégationnistes.

C’est dans cette atmosphère que Nelle Harper Lee, qui a grandi à Monroeville, Alabama, s’est installée après avoir passé beaucoup de temps à éviter la publicité et à ne pas écrire un deuxième livre.

La traînée de vies perdues, les revendications vaudou et l’acquittement du meurtrier de Maxwell sont bien plus vraisemblables que la fiction.

Mais Lee connaît les habitants de l’Alabama. Douce et prudente, elle entame des recherches sur ce qui sera son propre livre de crime.

Radney lui ouvre sa maison et ses dossiers. Un juge accorde des interviews. Des agents de la force publique, en particulier l'agent ABI qui était certain que Maxwell était à l'origine des décès dans sa famille, lui ont parlé.

Lee convainc les membres de la famille survivante de Maxwell et ses voisins de lui parler. Ils lui ont fait confiance. Son Alabama traîne, ses vêtements et sa stabilité les emportent.

Elle n’arrivait pas à déterminer ce qui faisait de Maxwell l’homme qu’il était et elle sentait qu’il manquait un élément important de l’histoire.

Lee a trouvé peu de faits concrets sur lesquels elle pouvait compter. Elle a compris qu’elle ne pourrait pas faire de son personnage un homme qui aurait pu tuer cinq membres de sa famille. Robert Burns est aussi un tueur.

Elle envisageait de raconter l'histoire avec Tom Radney en tant que protagoniste, mais hésitait à utiliser son point de vue en tant que Blanc et défenseur de non, mais probablement de deux meurtriers.

Elle travaillait par à-coups, si elle pouvait travailler du tout. Elle a trop bu, a rarement quitté son appartement new-yorkais ou a trop mangé, sombrant dans une dépression exacerbée par la mort des membres de sa famille et de Capote, son amie d'enfance.

Toujours attachée à éviter la publicité, elle a refusé de faire une apparition ou de parler à un journaliste. Elle entretenait des correspondances avec des amis, y compris Gregory Peck, et cette correspondance, maintenant détruite à la demande de Lee, était astucieuse, divertissante et archi-archivée.

Son agent de confiance et l'éditeur qui a peaufiné le dur "Go Set a Watchman" dans le joyau "To Kill a Mockingbird" sont morts.

Elle ne voulait pas parler de son prochain livre et détestait la pression exercée par «To Kill a Mockingbird». Elle ne voulait pas être célèbre. Elle ne voulait pas du temps aux yeux du public. Elle était privée, introvertie, circonspecte. Les demandes ont conduit à plus d'alcool, plus de cigarettes et plus de retrait.

Dans les décennies qui ont suivi le cas sensationnel de Maxwell, d'autres auteurs ont voulu l'interviewer à propos de ce qu'elle avait appris. Plus d’un auteur a voulu écrire la biographie de Lee.

Enfin, elle a confié à un journaliste qu'il pouvait écrire ce qu'il voulait sur Maxwell. Elle n'allait jamais écrire un livre. Elle était soulagée de l'avoir fini.

Un accident vasculaire cérébral a ralenti Lee en mars 2007; sa sœur aînée, Alice, aujourd'hui âgée de plus de 100 ans, est décédée. La vue de Lee a été détruite par la dégénérescence maculaire et elle avait des difficultés à entendre. Un nouvel agent littéraire a pris le relais. C'est cet agent qui a promis un nouveau livre, qui était en réalité l'ancien «Go Set a Watchman» de 1958, avant qu'il ne soit jamais édité et transformé en un livre que des millions de personnes dans le monde entier avaient aimé.

Lorsque Lee est décédé, le nouvel agent a insisté sur le fait qu’il n’existait aucun dossier du regretté Tom Radney, bien que Big Tom lui ait remis une lourde mallette pleine de notes sur Maxwell et Burns. Un an plus tard, la succession de Lee a remis le porte-documents de Tom Radney à sa famille, en présence de Cep.

Mais le reste des écrits de Lee, s’il y a autre chose, reste scellé dans sa succession.

Cep comprend des notes détaillées et une bibliographie pour ce travail de non-fiction. Elle a fait des reportages honnêtes et beaucoup de travail pour les jambes.

«Furious Hours» aborde un écrivain emblématique, une étrange série de morts et le climat d'écriture du Sud et de l'époque. Cep donne à Lee la vie avec toute sa personnalité, son génie, ses peurs, ses démons. Mais il n’ya ni jugement, ni conclusion, un peu comme la fin de la vie de Lee.

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