Le monde du livre: "Les filles de Chelsea" revisite la peur et le désespoir du monde théâtral de l'ère McCarthy – ecrire un livre anonyme

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Les filles de Chelsea

Par Fiona Davis

Dutton. 368 pp. 27 $

La romancière historique Fiona Davis place ses livres dans des bâtiments célèbres de la ville de New York, notamment les appartements Dakota et le Grand Central Terminal. Ce n'était qu'une question de temps avant d'arriver à l'hôtel Chelsea, qui était passé du sommet du glamour au fond des semences en quelques décennies. L’hôtel abritait des personnalités du spectacle et des arts, notamment Arthur Miller, Stanley Kubrick, Janis Joplin et Sid Vicious (qui y avait tué sa petite amie).

Mais le roman ne suit pas cette ascension et décroît au lieu d’explorer, de manière parfois saisissante, des amitiés et des trahisons dans les années 1950, l’époque de McCarthy. Il raconte l’histoire de Hazel Ripley, une future dramaturge, et de Maxine Mead, une actrice acclamée et une éventuelle star de cinéma, alors qu’elles s’efforcent de percer dans le monde du théâtre. Ils se rencontrent pour la première fois à Naples en 1945 lors d’une tournée en tant qu’actrices. Au départ, Hazel déteste à la fois l'Italie et Maxine. Mais les deux femmes établissent rapidement un lien qui se transforme en un lien à vie.


Hazel est une blonde unie qui se confond avec l'arrière-plan. Elle est surtout connue pour être une doublure très demandée à Broadway et un porte-bonheur (si elle joue un doublé, le rôle principal ne tombe jamais malade). Elle n'est jamais apparue sur scène. Maxine est une rouquine racoleuse et tout-en-un-regard-sur-moi. Leur amitié perdure au travers de la guerre et, lors de leur retour aux États-Unis, des tribulations de l’ère McCarthy.

De retour à la maison après la guerre à New York, Hazel décide sur un coup de tête de s’installer dans l’hôtel Chelsea, ce que Maxine a décrit comme un pays merveilleux pour les acteurs, les écrivains et les créateurs. C'est "un refuge pour les artistes, pour les activistes, pour la liberté". Et là, elle se découvre en tant que dramaturge avec l’aide d’une actrice plus ancienne et excentrique, Lavinia Smarts, une grande dame bien branchée qui a accepté de lire la pièce de Hazel. Hazel passe de zéro à Broadway en 1950 lorsqu'elle tente d'obtenir son premier spectacle monté sur le Great White Way.

Dans une réunion improbable et totalement inattendue, sa chère amie Maxine quitte Hollywood et devient sa star. À ce stade, Joseph McCarthy commence à prendre de la vitesse et toute l'industrie du divertissement retient son souffle, attendant de voir quel sera le prochain nom à paraître dans Red Channels, une brochure qui répertorie les présumés communistes qui devraient figurer sur la liste noire. En conséquence, les libéraux et les agitateurs sont pris pour cibles, traînés devant le comité des activités anti-américaines de la Chambre, censurés, réduits au silence et éliminés. "À cause de cela, nous avons perdu une génération de talents. Les scénaristes sont devenus des dactylographes pour gagner de l'argent. Des acteurs brillants vendaient des chaussures pour gagner leur vie", a déclaré Hazel. "Voilà comment une société est corrompue, de l'intérieur vers l'extérieur."


Davis raconte une très bonne histoire et mérite tous les éloges qu'elle a gagnés pour ses autres livres placés dans des lieux célèbres de New York. Ancienne actrice, elle est une chercheuse méticuleuse titulaire d'une maîtrise en journalisme de l'Université Columbia. Dans ce roman, ses compétences journalistiques brillent – son souci du détail donne une ampleur et un contexte aux intrigues et aux personnages.

L'auteur affirme que son roman a été inspiré par des interviews d'une actrice âgée de 98 ans qui lui a raconté la persécution, y compris la liste noire, à laquelle le monde du théâtre de l'ère McCarthy était confronté. Le livre décrit habilement cette période comme une époque où rancunes personnelles et jalousies – une culture de dénonciation décontractée – peuvent avoir des conséquences désastreuses pour la vie de personnes innocentes.

Le début du livre semble manquer de direction mais réussit assez bien à établir la personnalité des deux personnages principaux. Les deux partenaires créent un lien émotionnel crédible – une proximité qui sera mise à l'épreuve par de nombreuses complications.

Rapidement mais avec détermination, l’histoire passe à 1967, lorsque les hippies rockers habitent le Chelsea. Ici toutes les pièces sont réunies. Ce qui émerge finalement du mélange de recherches détaillées et d’écriture solide est un conte complexe et subtil, imprévisible et passionnant.

Leiby est un écrivain indépendant basé à Washington qui a contribué aux sections Style et Arts du Washington Post et au Sunday Magazine.

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